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Los científicos desarrollan un nuevo recubrimiento textil

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Las máscaras, batas y otros equipos de protección personal (PPE) son esenciales para proteger a los trabajadores de la salud; sin embargo, los textiles y materiales utilizados en tales artículos pueden absorber y transportar virus y bacterias, propagando inadvertidamente la enfermedad que el portador pretendía contener.

Cuando el coronavirus se propagó entre los profesionales de la salud y dejó escaso suministro de EPI, encontrar una forma de proporcionar una mejor protección al tiempo que se permite la reutilización segura de estos artículos se convirtió en algo primordial.

Afortunadamente, los investigadores del Laboratorio LAMP de la Escuela de Ingeniería Swanson de la Universidad de Pittsburgh pueden tener una solución. El laboratorio ha creado un revestimiento textil que no sólo puede repeler líquidos como la sangre y la saliva, sino que también puede evitar que los virus se adhieran a la superficie. El trabajo fue recientemente publicado en la revista ACS Applied Materials and Interfaces.

«Recientemente se ha prestado atención a las superficies que repelen la sangre, y nos interesaba conseguirlo con la durabilidad mecánica», dijo Anthony Galante, estudiante de doctorado en ingeniería industrial en Pitt y autor principal del trabajo. «Queremos empujar el límite de lo que es posible con este tipo de superficies, y especialmente dada la actual pandemia, sabíamos que sería importante hacer pruebas contra los virus».

Lo que hace que el revestimiento sea único es su capacidad para soportar el lavado, el fregado y el raspado por ultrasonidos. Con otros revestimientos similares actualmente en uso, el lavado o frotamiento de la superficie del textil reducirá o eliminará sus capacidades de repelencia.

«La durabilidad es muy importante porque hay otros tratamientos de superficie por ahí, pero se limitan a los textiles desechables. Sólo se puede usar una bata o una máscara una vez antes de deshacerse de ella», dijo Paul Leu, co-autor y profesor asociado de ingeniería industrial, que dirige el Laboratorio LAMP. «Dada la escasez de EPP, se necesitan revestimientos que puedan aplicarse a los textiles médicos reutilizables que puedan lavarse y desinfectarse adecuadamente».

Galante puso a prueba el nuevo revestimiento, pasándolo por decenas de lavados ultrasónicos, aplicando miles de rotaciones con una almohadilla de fregar (no muy diferente de la que se podría usar para fregar ollas y sartenes), e incluso raspándolo con una cuchilla de afeitar afilada. Después de cada prueba, el revestimiento seguía siendo igual de efectivo.

El tratamiento consiste en nanopartículas de politetrafluoroetileno (PTFE) en un disolvente sinterizado térmicamente a microfibras de polipropileno. El PTFE es estable y no tóxico a temperaturas inferiores a 260 °C (500 °F).

Los investigadores trabajaron con el Director de Investigación del Laboratorio de Microbiología de Charles T. Campbell, Eric Romanowski, y el Director de Investigación Básica, Robert Shanks, en el Departamento de Oftalmología de Pitt, para probar el recubrimiento contra una cepa de adenovirus.

«Como ya se había demostrado que este tejido repele la sangre, las proteínas y las bacterias, el siguiente paso lógico era determinar si repele los virus. Elegimos los adenovirus humanos tipos 4 y 7, ya que estos son los causantes de las enfermedades respiratorias agudas, así como de la conjuntivitis (conjuntivitis)», dijo Romanowski. «Se esperaba que el tejido repeliera estos virus de manera similar a como repele las proteínas, que estos virus son esencialmente: proteínas con ácido nucleico en su interior. Resultó que los adenovirus fueron repelidos de manera similar a las proteínas».

El revestimiento puede tener amplias aplicaciones en la atención sanitaria: todo, desde las batas de hospital hasta las sillas de la sala de espera, podría beneficiarse de la capacidad de repeler los virus, en particular los que se propagan con tanta facilidad como los adenovirus.

«Los adenovirus pueden ser recogidos inadvertidamente en las salas de espera de los hospitales y de las superficies contaminadas en general. Se propaga rápidamente en las escuelas y los hogares y tiene un enorme impacto en la calidad de vida, manteniendo a los niños fuera de la escuela y a los padres fuera del trabajo», dijo Shanks. «Este revestimiento de los muebles de la sala de espera, por ejemplo, podría ser un gran paso para reducir este problema».

El siguiente paso para los investigadores será probar la efectividad contra los betacoronavirus, como el que causa el COVID-19.

«Si el tejido tratado repeliera los betacornonavirus, y en particular el SARS-CoV-2, esto podría tener un enorme impacto para los trabajadores de la salud e incluso para el público en general si los PPE, los uniformes o incluso la ropa pudieran estar hechos de tejidos que repelen las proteínas, la sangre, las bacterias y los virus», dijo Romanowski.

En este momento, el revestimiento se aplica mediante el método de «drop casting», que satura el material con una solución de una jeringa y aplica un tratamiento térmico para aumentar la estabilidad. Pero los investigadores creen que el proceso puede utilizar un método de pulverización o inmersión para acomodar piezas más grandes de material, como batas, y que eventualmente se puede ampliar para la producción.

Fuente: Universidad de Pittsburgh


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